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  LONE PINE KOALA SANCTUARY
World’s First and Largest Koala Sanctuary

Koala

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El koala es una especie de marsupial característico de Australia, donde habita mayormente en la zona este y sur del país, así como en otras áreas donde abundan los eucaliptos, árboles preferidos por estos animales, y las lluvias son regulares. Los koalas, como la mayoría de los marsupiales, se caracterizan por que las hembras poseen una bolsa donde las crías completan su desarrollo. Esta bolsa o marsupio es como la del wombat (otro marsupial australiano) y, al contrario que en los canguros, la abertura de la bolsa se encuentra en la parte inferior de ésta.

El koala tiene un parecido especial con un oso de peluche por su aspecto amigable, hábitos tranquilos y peculiares características físicas. Tiene un cuerpo pequeño y regordete, cubierto de un pelo suave de color marrón grisáceo, y puede alcanzar una longitud de 76 cm. Su cabeza es grande y redonda, y tiene unas orejas peludas grandes y redondeadas. Un macho adulto puede llegar a pesar 14 kg, mientras que una hembra puede llegar a pesar 11 kg. Sin embargo, el koala no guarda ninguna relación o parentesco con el oso.

Las extremidades posteriores del koala son cortas, con pies grandes dotados de cinco dedos; cada mano tiene cinco dedos con garras grandes y poderosas, dos de ellos opuestos a los otros tres. Las patas traseras no tienen garras en el dedo mayor, y el segundo y tercer dedo están fusionados para formar un garfio con el que pueden eliminar las garrapatas, de las que sufren a menudo. Un hecho curioso es que el koala es uno de los pocos mamíferos que tiene huellas dactilares. Estas características hacen que el koala esté perfectamente adaptado a su vida arborícola.

Su dieta se basa principalmente en hojas de eucalipto. En toda Australia sólo aprovechan como fuente de alimento poco más de 60 de las 800 especies de eucaliptos conocidas en el país. Un koala puede consumir diariamente entre 400 – 600 gr de hojas por día, las cuales contienen un 50% de agua y un 5% de azúcares. Esta dieta baja en energía hace que el koala pase la mayor parte del día descansando o durmiendo entre 18–19 horas. Es un animal principalmente nocturno que posee buenas facultades auditivas, sin embargo, su vista es bastante limitada. La gran nariz del koala es excepcionalmente sensible, pues le da información acerca de todo lo que concierne a la supervivencia, su territorio y el apareamiento.

Pese a que el koala tiene varios depredadores naturales como los dingos, las lechuzas, las águilas, los buitres y la serpiente pitón, entre otros, la acción del hombre también ha provocado la aparición de nuevos peligros, como vehículos, perros abandonados, insecticidas, piscinas, etc. Las épocas de sequía y, sobre todo, los incendios, también pueden resultar peligrosos para ellos. El hábitat del koala se reduce cada día debido a la tala de árboles, la extracción de agua y la construcción de cercas y carreteras. En algunas áreas, las poblaciones de estos animales han disminuido significativamente, sin embargo, el koala no está en peligro de extinción. No obstante es de vital importancia mantener y promover la conservación del hábitat de estos animales y vigilar de cerca su desarrollo y evolución para garantizar la supervivencia en el tiempo de uno de los símbolos de Australia.